Kirkenes historie

Området rundt Kirkenes var et vanlig norsk-russisk distrikt til 1826, da den nåværende grensen ble avgjort. Det opprinnelige navnet på halvøya var Piselvnes, men ble forandret til Kirkenes da Kirkenes kirke ble bygget i 1862.

Kirken kirkenes er oppkalt etter

Bare noen få familier bodde i Kirkenes i 1906 da jernmalm ble oppdaget i nærheten. Dette førte til etableringen av gruveselskapet AS Sydvaranger, og innen få år hadde befolkningen økt til 8000. Folk flyttet her langveisfra for å jobbe her. I tillegg til norsk og samisk var, finsk, russisk, svensk, engelsk og tysk snakket mye her. Kirkenes var en stor leverandør av råvarer til artilleri under første verdenskrig.

A/S Sydvaranger bygger “Dampcentralen” i 1909. Photo by Helga Tokle

I 1908 ble Kirkenes det nordlige vendepunktet for Hurtigruten, som siden da har transportert besøkende og frakt til Kirkenes.

Det var store endringer i regionen i krigen etter den finske uavhengigheten og etableringen av Sovjetunionen. De mest bemerkelsesverdige hendelsene i Kirkenes var den generalstreiken og det politiske opprør i 1928. Over 1300 flyktninger krysset Pasvikelven til Kirkenes under den finsk-sovjetiske vinterkrig i desember 1939.

Mindre enn et år senere, i juli 1940, var Kirkenes okkupert av tyske styrker, og opp til 100 000 soldater var stasjonert her. I sommeren 1941 ble Nordøst-Norge område for det tyske angrepet på Sovjetunionen, med den nærliggende havnebyen Murmansk som hovedmål.

Tyske soldater i kirkenes under andre verdenskrig.

Som et resultat var lille Kirkenes et av de mest bombede steder i Europa under andre verdenskrig med minst 320 ødeleggende sovjetiske raid. Historikere hevder bare at Malta har fått mer skade fra bombinger. Det verste angrepet fant sted 4. juli 1944 da 140 hjem sto i flammer etter et omfattende sovjetisk luftangrep.
Høsten 1944 trakk den tyske hæren endelig seg tilbake fra Murmansk fronten. Finland trakk seg ut av sin allianse med Tyskland, og det ble umulig å holde Finnmark. Tyskerne trakk seg tilbake og brente mesteparten av det som ble igjen av bygningene i området. Den 25. oktober 1944 var Kirkenes den første byen i Norge som ble frigjort av Den Røde Hær, og soldatene ble gitt en helt’s  velkommen av lokalbefolkningen.
Under bombingsangrepene søkte folk på sikkerhet i Andersgrotta, et bomberom i sentrum av byen, som nå er et lite museum. I nærheten av byen er det et minnesmerke til 11 frihetskrigere, som hjalp partisanene med å samle inn informasjon om tysk okkupasjon. På et tidspunkt ble mer enn 7.000 sovjetiske krigsfanger holdt i tøffe forhold i mer enn 80 fengsler og fangeleirer i og rundt Kirkenes.
Bare 13 hus i Kirkenes overlevde krigen. Ikke engang kirken som ga opphav til byens navn, overlevde. Den sto nesten til krigens slutt, men i 1944 ble den utsatt for tung bombing og brant til bakken. Imidlertid overlevde den opprinnelige kirkespiralen, og ble innlemmet i den nye kirken, en tradisjonell langplandesign i form av en basilika, som sto ferdig i 1959.

Kirkenes ble gjenoppbygget etter krigen med hjelp av Marshall-hjelpen fra USA. Som en del av gjenoppbyggingen ble Kirkenes den første byen i Nord-Norge for å få forseglede gater.
Etter en sterk etterkrigstid falt jernmarkedet på 1990-tallet, og gruveselskapet Sydvaranger ble stengt i 1996, noe som førte til store endringer i Kirkenes.

 

Gruvedrift i kirkenes.
Aug. 1965

 

I 1993 ble Kirkenes-erklæringen signert, og Barents Euro-Arktis-region ble formalisert som et samarbeid mellom de nordligste delene av Finland, Sverige, Norge og Nordvest-Russland. Kjerneidéen er “folk-til-menneskesamarbeid” over grensen, spesielt med Russland etter slutten av den kalde krigen. Som hjem til 70 forskjellige nasjonaliteter og etniske grupper, blir Kirkenes ansett som Barentsregionen i miniatyr.

I løpet av den kalde krigen var grensen nær Kirkenes den eneste to grenser mellom NATO (North Atlantic Treaty Organisation) og Sovjetunionen (den andre var i Tyrkia), mens det i mye av 1990-tallet var den eneste grensen mellom Russland og NATO .

Kirkenes flyplass ved Høybuktmoen ble bygget som en militær flystasjon av Luftwaffe under krigen. Sivile tjenester ble introdusert etter krigen, men forlatt i 1948. Flyplassen gjenåpnet i 1963 med en ny terminal og en utvidet bane. Mens de fleste flyreiser er fra Oslo, Tromsø og regionale destinasjoner, har Kirkenes internasjonale charterfly for å ta turister til Hurtigruten.

Selv om Kirkenes har en fascinerende historie, forblir den en bygd helt frem til 1998 da den endelig fikk bystatus.